Where did Cinco de Mayo Come From? / ¿De dónde vino el Cinco de Mayo?

This essay originally appeared in the Cinco de Mayo newsletter for 24th ST Theatre and on their blog while I served as Communications Director. Since 24th ST produces bilingual programming, most of their communications are also translated.

Did you ever wonder how a holiday becomes a holiday? For some, it's pretty simple: religion or culture or patriotism - or a combination of the three - finds a day they can call their own. Or Hallmark sees their sales dip between holidays, because as it turns out, people need a reason to consistently buy cards for their friends and family. So reasons were created, roughly every month. Funny, that.

Cinco de Mayo is an oddity in this respect. After the Mexican Army pulled off a David and Goliath victory over the French in 1864, Mexican miners who were up north for the Gold Rush spontaneously celebrated the victory, a matter of pride for their Homeland's resilience. In México it's called “La batalla de Puebla” (The Battle of Puebla) and is also celebrated but at a lower scale.

The Chicano Movement in the 1960s and 70s brought May 5 back into an overall public consciousness, still only celebrated in small numbers. It wasn't until the 90s when beer and alcohol companies grabbed onto the idea, however, that the victory at Cinco de Mayo became so well known outside of the Mexican American community. Some mistakenly believe it's Mexico's Independence Day, in an effort to understand. But though the actual victory at Cinco de Mayo was not enough to win that war, it went a long way towards giving non-Mexicans cause to research history south of our borders.

Our new play, ICE, is also inviting Mexicans and non-Mexicans alike to examine a piece of our shared history: immigration in the 1980s.  Buy your tickets for a performance this weekend. You’ll have time for Margaritas after!

(To be clear, you do get a free ice cream after the show, but no margarita. Sorry! :).

Jesús Castaños-Chima pushes his new taco truck onstage at ICE, commissioned and produced by 24th ST Theatre. Photo by Cooper Bates.

Jesús Castaños-Chima pushes his new taco truck onstage at ICE, commissioned and produced by 24th ST Theatre. Photo by Cooper Bates.


¿Te has preguntado cómo unos días festivos se convierten en vacaciones? Para algunos, es bastante simple: la religión, la cultura o el patriotismo, o una combinación de los tres, componen uno de estos días que pueden llamar suyo. O Hallmark (la compañía te tarjetas) ve sus ventas caer entre las vacaciones, porque resulta que las personas necesitan un motivo para comprar constantemente tarjetas para sus amigos y familiares. Entonces, se crearon razones, aproximadamente cada mes. Gracioso, ¿no?

Cinco de Mayo es una rareza en este sentido. Después de que el ejército mexicano obtuviera una victoria, tipo David y Goliat sobre los franceses en 1864 en Puebla, México, los mineros mexicanos que estaban en el norte por la fiebre del oro celebraron espontáneamente la victoria, una cuestión de orgullo por la resistencia de su Patria. En México se llamó "La batalla de Puebla" y también es celebrada, pero a menor escala.

El Movimiento Chicano en los años 60 y 70 trajo el 5 de mayo a una conciencia pública general, que aún se celebra en pequeños números. No fue sino hasta la década de los 90 cuando las compañías de cerveza y alcohol se aferraron a la idea de celebrarlo, a tal grado, que el Cinco de Mayo se hizo muy conocido fuera de la comunidad mexicoamericana. Algunos creen erróneamente que es el Día de la Independencia de México, en un afán por comprender. Pero a pesar de que la victoria del Cinco de Mayo no fue suficiente para ganar esa guerra, fue un largo camino para darles a los no mexicanos, motivos para investigar la historia al sur de nuestras fronteras.

Nuestra nueva obra, ICE, también invita a mexicanos y no mexicanos a examinar una parte de nuestra historia compartida: la inmigración en los años 1980. Compre sus boletos para una presentación. ¡Tendrás tiempo para Margaritas después!

 (Aclaración: obsequiaremos un helado gratis después del espectáculo, pero no "margaritas". Sorry!😜).